Lifestyle / De maatschappij
De maatschappij

Stephanie (24) stond naast een vulkaanuitbarsting: '70% van mijn lichaam is verbrand'

Wat begon als een leuke vakantie excursie, werd al snel een scenario uit een rampenfilm. Stephanie (24) ging samen met haar vader, zus en nog 35 anderen naar de vulkaan op White Island, Nieuw-Zeeland. Toen zij op het eiland aankwamen, volgde er een vulkaanuitbarsting. Stephanie is één van de overlevende, maar is wel getekend voor het leven.

Lees ook: Vrouw die dacht nooit kinderen te kunnen krijgen door anorexia bevallen van tweeling

Familietrip

De familie Browitt uit Melbourne maakte een rondreis door de Bay of Plenty regio, als passagiers aan boord van het Royal Caribbean cruiseschip. Stephanie besloot om samen met haar vader Paul en zus Krystal een excursie naar de vulkaan op White Island te doen. Haar moeder besloot die dag aan boord te blijven van het cruiseschip, niet wetende dat Stephanie de enige zou zijn van het gezin die levend terugkeerde van de excursie.

Op 9 december 2019, ging Stephanie samen met haar vader en zus en nog 35 anderen naar het eiland toe. Terwijl zij terugliepen naar de boot voor lunch, zagen Stephanie en haar vader rond 14:00 uur voor het eerst as in de lucht schieten. Paul moedigde Krystal nog aan om een foto te maken, ze hadden geen idee dat ze in gevaar waren. Stephanie vertelde aan Four Corners, dat ze de gids vooraan “rennen!” hoorden schreeuwen. Voordat Stephanie haar gasmasker kon opzetten, werd ze getroffen door een verblindende zure aswolk.

Vulkaanuitbarsting

“Het voelde als een golf, ik werd omver geduwd. Voor minutenlang tuimelde en rolde ik, het voelde als een eeuwigheid. Toen het ophield was alles gloeiend heet. Ik herinner me dat ik probeerde op te staan, het kostte me zoveel energie om überhaupt omhoog te komen. Mijn benen voelden aan als gelei.” Stephanie baande zich uiteindelijk een weg naar het water met een groep anderen die door de explosie waren getroffen. “Iedereen lag op de grond. Er was iemand die plat op zijn buik lag en schreeuwde van de pijn, iemand anders riep voor hulp. Ik dacht alleen maar bij mezelf, ik weet niet waarom mensen schreeuwen, we zijn op een eiland in het midden van de oceaan.” De mensen in de groep waren zo erg verbrand en uitgeput, dat Stephanie zei dat veel mensen het opgaven om te schreeuwen. “Om de 15 à 20 minuten hoorde ik mijn naam. Mijn vader schreeuwde mijn naam en ik realiseerde me dat hij checkte of ik nog wakker was.” De groep wachtte meer dan een uur op de komst van hulp, terwijl ze in de greep gehouden werden door angst voor een tweede uitbarsting.

Geen medische hulp

Piloot Mark Law van het luchtvaarttourbedrijf Kahu Helicopters, zag de uitbarsting vanaf het vasteland gebeuren. Hij besloot om naar het eiland te vliegen om hulp te bieden. Even later kwam er nog een helikopter ter plaatse, bestuurd door Jason Hill en Tom Storey, en zij begonnen de zwaargewonden van het eiland te vervoeren. Stephanies heldhaftige vader zei tegen Jason en Tom dat ze eerst zijn dochter moesten meenemen. “Ik weet nog dat ik aanboord dacht: waarom is er geen hulp in de helikopter? Ik had me voorgesteld dat er medici zouden zijn. Nu realiseer ik me dat er eigenlijk geen redding kwam. Het waren gewoon drie piloten die ervoor kozen om hun eigen leven te riskeren om ons te helpen en als zij er niet waren gekomen, zouden we allemaal overleden zijn.”

Eén van de overlevers

Eenmaal in het ziekenhuis aangekomen bleek dat 70% van Stephanies lichaam bedekt was onder de derdegraadsbrandwonden. Ze was tijdens de uitbarsting delen van haar vingers verloren. Haar vader Paul is vier weken na de uitbarsting overleden aan zijn verwondingen, haar zus Krystal is nooit teruggevonden. “Ik weet dat als er eerder hulp was gekomen, er waarschijnlijk nog meer mensen van onze groep in leven zouden zijn. Soms vraag ik me af of mijn zus misschien een kans had gehad als we eerder waren gevonden.” Stephanie en haar moeder zeiden dat ze niet waren gewaarschuwd voor de risico’s voordat ze de excursie deden.

“Het heeft een verbazingwekkend gruwelijke impact gehad. Mensen hebben dierbaren verloren. Ze moesten meemaken dat ze in het ziekenhuis lagen, volledig verbrand en onherkenbaar door de afschuwelijke brandwonden, en mensen moeten nu op de een of andere manier de draad weer oppakken.” Passagiers en familieleden getroffen door de tragedie zijn nu bezig met juridische stappen. Ondanks haar afschuwelijke verwondingen is Stephanie dankbaar dat zij nog leeft. “Ik ben dankbaar voor mijn moeder, dat ik er voor haar kan zijn en zij voor mij, dat we gelukkig elkaar nog hebben.”

Documentaire

Op YouTube is er een korte documentaire te zien over de vulkaanuitbarsting. Hierin komen meerdere overlevenden aan het woord, ook Stephanie. Zelf heeft zij haar weg naar revalidatie en verwerking van haar trauma gedeeld via TikTok. Je kan haar verhaal vinden onder @stephaniecoral96.

@stephaniecoral96

2 years since the incident that killed my dad & sister took place. I love you both always 💖 May all of those who lost their lives that day find peace. ##fy ##fyp ##survivor ##burnssurvivor ##eruptionsurvivor ##burns ##recovery ##4u ##whiteislanderuption ##grief ##loss ##pain

♬ original sound - Stephanie Coral Browitt

Lees ook: Katrina kreeg een enquête voor haar eerste date (en nu zijn ze samen!)

Beeld: Daily Mail.co.uk